El valor de una criptomoneda lo determina lo que la gente esté dispuesta a pagar por ella

Es probable que hayas oído hablar de las criptomonedas: Bitcoin, Ethereum y Dogecoin se han convertido en palabras que escuchamos en las noticias o leemos en línea. Pero, ¿Qué es exactamente una criptomoneda y cómo funciona?

Criptomoneda frente a moneda normal

En este momento, es de esperar que tengas algo de dinero en el bolsillo en forma de dólares, euros o rupias, dependiendo de lo que tu país tenga como moneda. Este dinero es valorado por un delicado sistema operado en parte por los gobiernos, así como por ciertos mecanismos de mercado que son demasiado complejos para explicarlos aquí. Sin embargo, este artículo de The Balance sirve como una base sólida.

La criptomoneda es radicalmente diferente. En lugar de tener una presencia física, los billetes y las monedas en tu bolsillo, existe de forma totalmente digital, sin el poder de un gobierno que la respalde. Más bien, se basa en mecanismos de libre mercado para determinar su valor: lo que la gente está dispuesta a pagar determina su valor.

Por supuesto, sin una autoridad emisora central, la inflación podría convertirse en un problema real: cualquiera podría afirmar en cualquier momento que tiene mil o un millón de criptomonedas, y no hay nada que nadie pueda hacer para contradecirlos. Si creas tus propios dólares estadounidenses, te arrestarán por falsificación. Si creas criptomonedas de la nada, no te pasará nada.

La cadena de bloques de criptomonedas

Este problema fue uno de los mayores problemas relacionados con las criptomonedas hasta que Satoshi Nakamoto, probablemente un seudónimo de una persona o grupo, nadie lo sabe con certeza, excepto Satoshi, ideó la cadena de bloques. Es una pieza de tecnología bastante complicada, pero se reduce a ser un libro mayor en línea que cualquiera puede ver, pero no todos pueden editar.

Al igual que el libro mayor que llevaría un contador de la vieja escuela (ese libro en el que Ebenezer Scrooge está encorvado es un libro mayor, por ejemplo), la cadena de bloques registra cuántos hay de una determinada criptomoneda y quién las posee y las gasta. Lo hace en los llamados bloques, de ahí el nombre "blockchain" (cadena de bloques). A continuación se muestra un ejemplo de un libro mayor en acción.

libro de blockchain

El libro de contabilidad realiza un seguimiento de la cantidad de una criptomoneda determinada que se gasta (Bitcoin en el ejemplo anterior), cuándo se gasta y también quién la gasta. Aunque su identidad está protegida por un seudónimo (números y letras aleatorios llamados hash) cuando usas la mayoría de las criptomonedas, ninguna, salvo algunas excepciones, es verdaderamente anónima. Incluso Bitcoin no es "anónimo" de la forma en que mucha gente piensa que es.

Las criptomonedas y la criptografía

El libro mayor es solo un lado de la ecuación. Si bien es muy bueno tener un registro de las criptomonedas que entran o salen, los libros de contabilidad se pueden manipular fácilmente. En los viejos tiempos, usaba un borrador o algo de blanqueamiento para hacer desaparecer los gastos, ahora se puede hacer lo mismo con algunas herramientas avanzadas.

Una forma de protegerse contra estos problemas es la apertura de la tecnología blockchain: si todos pueden ver lo que está sucediendo en cualquier momento, debería ser fácil descubrir rápidamente si está sucediendo algo extraño. La otra forma es aprovechar el poder de la criptografía o codificar los datos de las entradas y luego decodificarlos según sea necesario.

En el caso de las criptomonedas, esto generalmente se hace usando contraseñas para asegurarse de que un usuario es quien dice ser, o más bien que su billetera, donde se almacenan las criptomonedas, es la que le pertenece. Dado que el nombre de usuario de una billetera generalmente tiene un hash, como vimos antes, es importante asegurarse de que los usuarios recuerden sus contraseñas.

Hay varios ejemplos de personas que olvidan sus contraseñas y se bloquean de su cripto fortuna.

Compra y minería de criptomonedas

Con la teoría de las criptomonedas fuera del camino, echemos un vistazo a cómo funcionan en la práctica. Para comenzar con las criptomonedas, tendrás que ir a un intercambiador como Coinbase o Kraken para comprar la criptomoneda de tu elección con dinero normal. Aquí hay una guía sobre cómo comprar Bitcoin si deseas saber más; la guía también se aplica a otras criptomonedas.

Hay otras formas de conseguir la mayoría de las criptomonedas, a saber, a través de lo que se llama minería. Sin embargo, esto no es nada como balancear un pico: en cambio, una computadora está verificando si los nuevos bloques de criptomonedas existentes son reales o falsos. El pago de este servicio se realiza en esa misma moneda. Es la única forma de lanzar nuevas unidades de una criptomoneda y, por lo tanto, la mejor forma de obtener más.

Sin embargo, considerando la increíble cantidad de potencia informática que se necesita para procesar los datos necesarios para verificar los nuevos bloques, existe la posibilidad de que tu plataforma de juego personalizada tenga humo saliendo de ella antes de extraer incluso el equivalente a unos pocos dólares. De hecho, se necesita tanta potencia de procesamiento que la minería ya no es un campo de entusiastas, sino de empresas enteras. Incluso las bandas criminales están participando en la acción y ganando millones.

Almacenamiento y gasto de Bitcoin

Suponiendo que acabas de comprar la criptomoneda de tu elección, aún necesitas un lugar para almacenarla: a diferencia del dinero en efectivo, Bitcoin y Ethereum no se pueden coser en tu colchón. Para ello, necesitarás una billetera o monedero. Estos vienen en forma de software y hardware y pueden almacenar por ti tu información particular de blockchain.

Los intercambiadores a menudo ofrecen una billetera de software, aunque puedes suscribirte a una por separado, el sitio de Bitcoin tiene una selección, y es simplemente un servicio en línea donde se pueden almacenar Bitcoin. Muchos de ellos tienen buena seguridad, aunque cada vez más son víctimas de los piratas informáticos.

La alternativa es una billetera de hardware, que es prácticamente una memoria USB especial que realiza por ti un seguimiento de la cadena de bloques. Los ejemplos incluyen Trezor y Ledger. Son bastante ingeniosos, aunque de nuevo, si pierdes u olvidas tu contraseña, tu cripto fortuna desaparecerá.

Ledger USB

Una vez que te hayas decidido por una billetera, todo lo que realmente necesitas hacer es decidir en qué gastarla. Muchos servicios en línea te permitirán pagar en criptomonedas, y hacerlo es bastante fácil: simplemente hacer clic en los botones correctos y estará bien. Alternativamente, puedes dejar las criptomonedas en tu billetera y ver cómo su precio aumenta cada vez más (o se desploma por completo).

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